Aamulehti esittelee Leijonien vastustajat – Suomalaistorjujan syrjäyttänyt NHL-vahti loistaa Latvian kirkkaimpana tähtenä

Latvia on puristanut Leijonat usein ahtaalle. Viime keväänä Anton Lundell ratkaisi Suomen voiton vain neljä sekuntia ennen jatkoajan loppua.

Maalivahti Elvis Merzlikins ei pystynyt kannattelemaan Latvian joukkuetta avausottelussa USA:ta vastaan.

14.5. 7:30

Suomen toinen MM-vastustaja Latvia koki kovia menetyksiä Pekingin olympiaturnauksen jälkeen, kun monivuotiset luottohyökkääjät Laurins Darzins ja Kaspars Daugavins päättivät jättää maajoukkuetehtävät pitkän taipaleen jälkeen.

Keväällä tuli lisää jobinpostia, kun kolmas kokenut runkopelaaja Miks Indrasis joutui luopumaan MM-turnauksesta olkapäävamman takia.

Niinpä Latvian ryhmässä on nyt tavallista enemmän nuorta verta ja uusia tuttavuuksia.

MM-urakka alkoi perjantai-iltana 1–4-tappiolla Yhdysvaltoja vastaan. Voitto karkasi käsistä heti avauserässä.

Pelkkiä tappioita

Pekingin olympiapaikan varmistaminen oli Latvialle iso juttu Pyeongchangin (2018) putoamisen jälkeen. Kotiyleisön edessä pelattu karsintaturnaus alkoi vakuuttavilla esityksillä Italiasta (6–0) ja Unkarista (9–0). Sen sijaan ratkaisukamppailu Ranskaa vastaan oli kovaa hermopeliä loppuun asti. Riemu repesi 2–1-voiton varmistuttua.

Latvia pani hyvin hanttiin myös olympiakaukalossa, mutta se oli laiha lohtu karun saldon jälkeen. Joukkue hävisi kaikki neljä otteluansa – Ruotsille, Suomelle, Slovakialle ja Tanskalle. Toiseksi viimeinen sija oli kiistaton pettymys.

Komento vaihtui

Kokenut kanadalaisluotsi Bob Hartley vetäytyi maajoukkueesta viime kesänä seurakiireiden takia. Latvian ja KHL-seura Avangard Omskin valmentaminen osoittautui liian vaativaksi yhtälöksi ennen kaikkea olympiaprojektin takia.

Toinen konkari Harijs Vitolins tarttui tehtävään lyhyellä varoitusajalla. Hän ehti valmistaa joukkuetta vain kuukauden Riikan olympiakarsintaan. Aika riitti.

Laaja valmennuskokemus auttoi Vitolinsia vastuullisessa tehtävässä. Hän on rakentanut uraansa Latvian ja Venäjän maajoukkueissa, KHL:ssä ja Sveitsissä.

Huippuvahti NHL:stä

NHL-vahvistukset Elvis Merzlikins ja Rudolfs Balcers tuovat joukkueeseen merkittävän lisän.

Merzlikins vartioi päättyneellä kaudella Columbuksen maalia 59 ottelussa ja jätti Joonas Korpisalon kakkosvahdin rooliin (22 ottelua).

Merzlikins sai koottua itsensä viime kesän tragedian jälkeen. Silloin hän menetti virkaveljensä ja hyvän ystävänsä Matiss Kivlenieksin juhlaillan päätteeksi. Lupaava latvialaisvahti menehtyi saatuaan ilotulitteen rintaansa.

Myös Merzlikinsin MM-avaus oli vaikea. Vaihtokaan ei ollut varmasti kaukana.

Balcers valtasi laiturin paikan San Josen kokoonpanosta ja tehtaili NHL-uransa parhaat pisteet 11+12=23.

Kaksi Suomesta

Vitolins nimesi MM-joukkueeseen kaksi päättyneellä kaudella SM-liigassa esiintynyttä pelaajaa.

Sentteri Oskars Batna tuli Jukureihin kesken kauden ranskalaisesta Angletista ja ehti pelata Mikkelissä kaikkiaan 38 liigaottelua. Työteliäs alaketjujen pelaaja nähdään Jukureissa myös ensi kaudella.

Puolustaja Karlis Cukste saapui keväällä Pelicansiin Dinamo Riian KHL-joukkueesta. Lahden-keikka jäi 18 ottelun mittaiseksi. Ura jatkuu ensi kaudella tšekkiläisessä Ocelari Trinecissa.

Tiukkoja vääntöjä

Latvia on pystynyt kaatamaan Leijonat arvoturnauksessa vain kerran. Historiallinen hetki osui MM-kevääseen 2014, jolloin Suomi kärsi Minskissä 2–3-tappion. Numerot olisivat voineet olla rumemmatkin ilman Pekka Rinteen huipputorjuntoja.

Vaikka kamppailut ovat kääntyneet Suomelle lähes poikkeuksetta, viime vuosina on käyty monia toinen toistaan tiukempia kamppailuja. Kuten viime kevään MM-turnauksessa, kun Anton Lundell ratkaisi Leijonien voiton vain neljä sekuntia ennen jatkoajan loppua.

Pekingin olympiaturnauksessa Suomi otti 3–1-voiton Valtteri Kemiläisen, Leo Komarovin ja Marko Anttilan osumilla.

Suomi–Latvia Nokia-areenassa lauantaina 14.5. kello 20.20.

Tietoa ei ole vielä lähdetty hakemaan
Tietoa ei ole vielä lähdetty hakemaan

Osion tuoreimmat

Luitko jo nämä?

Mainos

Tuoreimmat tähtijutut