Ladataan
Pääaiheet 100 tuoreinta Live Uutiset Urheilu Hyvä elämä Kulttuuri Tähtijutut Moro Näköislehti Mielipiteet

Teemu Pukin maaginen ilta jäi bosnialaisten painajaisiin, Kreikka sai jopa velkansa anteeksi suomalaisilta – näin Huuhkajat eteni EM-kisojen porteille

Elettiin joulukuun puoliväliä vuonna 2016. Huuhkajat oli vajonnut pohjamutiin. Ruotsalainen Hans Backe oli erotettu päävalmentaja tehtävistä surullisen vuoden jälkeen. Backen aikakaudella Suomi ei voittanut kertaakaan, ja MM-karsinnat olivat menneet pahasti pieleen. Palloliitto ilmoitti, että päävalmentajan saappaisiin hyppää Markku Kanerva . Se oli odotettu päätös – olihan Kanerva luotsannut Huuhkajien jo aiemmin lyhyen pätkän ajan sen jälkeen, kun Mixu Paatelaisen potkujen jälkeen. Lisäksi ”Rive” Kanerva luotsasi jo aikoinaan Suomen alle 21-vuotiaiden maajoukkueen EM-kisoihin. – Nyt kisoihin me mennään, Riven johdolla. Uusi aikakausi koittaa, kiitos riveluution. Noin lauletaan Suomen maajoukkueen kannattajien (SMJK) katsomossa jokaisessa Huuhkajien ottelussa. Sanat ovat osuvat. Uusi aikakausi koitti Kanervan astuttua puikkoihin. Kansojen liiga synnytti buumin Ennen EM-kisoja käynnistettiin kokonaan uusi kilpailu maajoukkueille, jolla haluttiin sekä muokata arvokisoihin etenemistä että vähentää merkityksettömien harjoitusmaaotteluiden määrää. Syntyi Kansojen liiga, jossa menestyville olisi porkkanana tarjolla paikka tulevan kesän EM-kisoissa. Kanerva oli saanut rakentaa tulevaa karsintaurakkaansa jo MM-karsintojen hyvien viimeisten otteluiden kautta. Suomi arvottiin samaan Kansojen liigan lohkoon Unkarin, Kreikan ja Viron kanssa. Rupeama käynnistyi syyskuussa 2018, ja syksy oli suurta suomalaisen jalkapalloihmisen juhlaa. Huuhkajat voitti kuudesta pelistään neljä ja nappasi lohkon ykköspaikan. Noihin aikoihin syntyi myös SMJK:n kannatuslaulu. Buumi ja usko historian ensimmäiseen miesten arvokisapaikkaan alkoi tuntua kaikkien menneisyyden pettymysten jälkeen jopa jossain määrin todennäköiseltä. Norwichissa erinomaiseen vireeseen päässyt Teemu Pukki iski kolme maalia Kansojen liigan otteluissa. Glen Kamara valtasi paikan Tim Sparvin vierestä Huuhkajien keskikentällä. Suomi sai Kamarasta rajulla työmoraalilla varustetun pelintekijän. Taisteluvoitto Kansojen liigan vuoksi myös varsinaiset karsintaottelut pelattiin historiallisen nopealla aikavälillä. Suomi avasi karsintalohkon ottelunsa Italiaa vastaan maaliskuussa. Tuloksena oli 0–2-tappio Udinen illassa, vaikka Suomi oli jopa odotettua paremmin mukana pelissä. Ensimmäinen voitto irtosi vain kolme päivää myöhemmin, kun Huuhkajat lensi Armeniaan. Fredrik Jensenin ja Pyry Soirin maaleilla Suomi kukisti armenialaiset ja piti tähtipelaaja Henrikh Mkhitarjanin aisoissa koko 90-minuuttisen ajan. Voitto ei ollut kaunis, mutta sillähän ei ollut merkitystä. Pukin maaginen ilta Italia oli lähtökohtaisestikin lohkon ennakkosuosikki. Bosnia-Hertsegovina, Kreikka ja Armenia sen sijaan nimettiin Suomen päävastustajiksi taistelussa lohkon kakkospaikasta. Huuhkajien EM-karsintojen kenties tärkein voitto nähtiin sateisena kesäkuun iltana. Kova sade piiskasi Tampereen Ratinan stadionia, kun Suomi ja Bosnia kohtasivat ensimmäistä kertaa. 56. peliminuutilla koettiin maaginen hetki. Pukki sai syötön keskiympyrässä Kamaralta. Bosnian kenttätasapaino oli järkkynyt pahasti. Pukin löytämässä taskussa oli joka suuntaan tilaa 10 metriä. Hyökkääjä rynnisti juoksuun kohti maalia. Bosnialaistoppari Toni Sunjic teki pahan virhearvioinnin: Pukki ohitti taklausyrityksen heittämällä. Juoksu päättyi rangaistusalueen rajalle, mistä Pukki sijoitti pallon etualakulmaan. Pukki osui toistamiseen. Taivas aukesi, Ratina repesi riemuun. – Mitä muuta voin sanoa kuin onnitella Pukkia, hän pelasi upean ottelun, valitettavasti. Hän oli pääsyyllinen tappioomme, Bosnian keskikenttäpelaaja Mario Vrancic hämmästeli. Suomi voitti ottelun 2–0, ja muutama päivä myöhemmin Liechtenstein kaatui samoin numeroin. Tie EM-kisoihin alkoi näyttää hyvin realistiselta. Kyseenalainen pilkkutuomio Kesä saattoi tuntua Huuhkajat-kannattajille pitkältä. Katseet oli suunnattu jo syyskuun karsintaotteluihin. Kreikan pitäisi ainakin kaatua, ja piste Italialta oli toivottu. Pukki teki sen taas. Upean alkukauden Valioliigassa pelannut Norwich-tähti pääsi laukomaan pilkulta toisella puoliajalla. Suoritus oli eleettömän varma, ja Pohjoiskaarteessa laulettiin kansallisankarin nimiä. Kreikka kaatui tuolla 1–0-osumalla. Täpötäysi Ratinan stadion toivotti Italian tähdet tervetulleeksi ”helvettiin”, jossa vierasjoukkueet olivat kyntäneet kerta toisensa jälkeen karsintojen aikana. Ilta oli draamantäyteinen. Huuhkajat oli jo kiinni tasapelissä, kun Pukki laukoi jälleen pilkulta pallon maaliin. Kun peliaikaa oli jäljellä hieman yli 10 minuuttia, Italialle tuomittiin kyseenalainen rangaistuspotku Sauli Väisäsen käsivirheestä. Jorginho viimeisteli Italian 1–2-voiton rankkarista. Kreikan lahja Tappiosta huolimatta unelma oli vahvasti elossa. Edellisen kerran Huuhkajat oli hävinnyt kahdesti peräkkäin lähes vuosi sitten Kansojen liigassa. Nyt se toistui, kun Bosnia-Hertsegovina rökitti karsintojen heikointa peliään pelannutta suomalaisryhmää. 4–1-lopputulos ei jättänyt selittelyille sijaa. Sitten Suomi osoitti, miksi takavuosien peikot ja painajaiset on unohdettu. Jensen osui kerran, Pukki kahdesti ja Armenia kaatui 3–0 Turun Kupittaalla. Myöhemmin samana iltana Kreikka antoi Huuhkajille todellisen lahjan. Kreikkalaiset kukistivat Bosnian lähes tyhjällä Ateenan olympiastadionilla. Suomessa oltiin valmiita antamaan jopa vanhoja velkoja anteeksi Kreikalle tuosta urotyöstä. Kisapaikka oli viimein lähempänä kuin koskaan ennen. Yhden Liechtenstein-voiton päässä. Uusi aika on koittanut, kiitos riveluution.