Pääaiheet 100 tuoreinta Uutiset Hyvä elämä Urheilu Kulttuuri Tähtijutut Näköislehti Moro Mielipiteet

NHL ei vieraillut Helsingissä huvin vuoksi – Maailman kovin kiekkoliiga on vienyt otteluja ulkomaille 80 vuoden ajan, mutta nyt se haluaa kasvattaa markkinoitaan tosissaan

Aleksander Barkovin kipparoima Florida Panthers sai huokaista helpotuksesta Helsingin areenassa perjantai-iltana. Kauden 11. ottelu toi vihdoin ensimmäisen voiton varsinaisella peliajalla. Florida voitti Winnipeg Jetsin 4–2 (1–2, 2–0, 1–0) eli samoin lukemin kuin Winnipeg voitti joukkueiden kohtaamisen torstaina. Winnipegin Patrik Laine pääsi tamperelaistähdistä torstain tapaan maalisarakkeeseen, vaikka myös Barkov osoitti huipputaitonsa ja pääsi maalipaikoille. Laineen viimeistelemä 2–1-maali oli kuin maalitykin omasta oppikirjasta. Laine sai ylivoimalla kiekon laidan lähellä. Hän otti muutaman potkun kohti maalia samalla, kun Floridan Juho Lammikko yritti häiritä kiekonkäsittelyä. Laine ei tästä piitannut, vaan hän laukoi pienestä kulmasta millin tarkan kudin takayläkulmaan. Viiden ottelun maaliton ja pisteetön jakso seurasi Lainetta Winnipegistä Helsinkiin, jonne tamperelainen sen myös jätti. Kanadaan palaa itseluottamuksensa ja maalivireensä löytänyt NHL-tähti. Laine ja Barkov täyttivät otteillaan Helsingissä NHL:n toiveet ja unelmat. Patrik Laineen viimeistelemän 2–1-maalin voit katsoa alla olevalta videolta: NHL näkyy Viasatin kanavilla ja Viaplayssa. Seuraavaksi Tampereella? Perjantainen ottelu oli 31:s NHL:n runkosarjan ottelu Pohjois-Amerikan ulkopuolella liigan historiassa. Ennen tätä syksyä NHL vieraili Suomessa viimeksi seitsemän vuotta sitten. Ensi kaudella NHL:ää ei Suomessa nähdä. Liiga suunnittelee vievänsä otteluja Saksaan, Sveitsiin, Tshekkiin ja Ruotsiin. Milloin tulee taas Suomen vuoro? Ja missä? Tampereella? – Uskon, että NHL tulee Tampereelle, NHL:n varakomissaari Bill Daly sanoi Aamulehdelle viime huhtikuussa. Ensin tarvitaan valmis, uusi areena. – Haluamme tuoda NHL:n uusille markkinoille ja olosuhteet ovat meille tärkeitä. Tampere pystyisi täyttämään vaatimuksemme. Kun areena valmistuu, on varmaa, että NHL-pelejä tuodaan Tampereelle. Kiina mielessä Uudet markkinat. Juuri niiden kimpussa NHL on. Maailman kovin kiekkosarja on pelannut Euroopassa jo 1930-luvulta lähtien, mutta uusin ulkomaiden valtaus vaikuttaa totisimmalta. NHL Global Series – nimi, jolla ulkomaan otteluiden sarja nykyisin tunnetaan – palautti NHL-joukkueet vanhalle mantereelle kuuden vuoden tauon jälkeen viime vuonna. Nyt liiga haluaa saada vahvan jalansijan myös Kiinan markkinoilla. Kiinan valtio satsaa voimakkaasti talviurheiluun, sillä se järjestää talviolympialaiset 2022: Jääkiekkoareenoita on nousemassa satoja. Kiinassa on jo KHL-joukkue Kunlun. NHL on perustamassa Kiinaan oman toimistonsa, mitä se ei ole tehnyt koskaan Euroopassa. NHL haluaa olla tekemässä ruohonjuurityötä perustamalla muun muassa kiekkokouluja. NHL käyttää Kiinaan kymmeniä miljoonia dollareita ja toivoo tietysti jonain päivänä saavansa ne korkojen kanssa takaisin. – Jos siellä vain käy pelaamassa pari ottelua ja lähtee, se on kuin sirkus kävisi kaupungissa, eikä mitään jäisi jäljelle, NHL:n kansainvälisten strategioiden varajohtaja David Proper on sanonut. NHL on pelannut Kiinassa yhteensä neljä harjoitusottelua tänä ja viime vuonna, eivätkä ne varmasti jääneet viimeisiksi. NHL-otteluja Kiinassa näyttävä CCTV tavoittaa yli miljardi katsojaa. NHL:n ja CCTV:n sopimus on viisivuotinen. Se on pientä verrattuna koripallosarja NBA:n ja CCTV:n väliseen sopimukseen, joka on peräti 31 vuoden mittainen. Juuri NBA on yksi NHL:n ”esikuvista”. Aika näyttää, onko NHL:llä malttia samalla tavalla kuin NBA:lla, jonka Kiinan valloitus vei vuosikymmeniä. Kun NHL:n komissaari Gary Bettman sanoi torstaina, että NHL-pelaajien osallistuminen olympialaisiin 2022 näyttää hankalalta, kannattaa lausuntoon suhtautua varauksella. Miksi NHL ei lennättäisi kirkkaimpia lähettiläitään maahan, jossa se nopeimmin haluaa kasvaa? Parhaaseen katseluaikaan Kiina tarjoaa NHL:lle valtavan markkinapotentiaalin, mutta löytyy sitä yhä myös Euroopasta. NHL haluaa yhtä enemmän eurooppalaisia katsojia ja eurooppalaista rahaa. NHL:ssä pelataan tällä kaudella entistä enemmän viikonloppuotteluja, jotka alkavat Euroopan aikaa illalla, eivät keskellä yötä. NHL on pyrkinyt pitkään kasvattamaan asemiaan Yhdysvalloissa. Uusin sopimus USA:n markkinoiden tv-oikeuksista NBC:n kanssa tuo liigalle vuosittain noin 200 miljoonaa dollaria. Se on lähes kolminkertainen summa aiempaan verrattuna. NHL:n katsojamäärät USA:ssa eivät kuitenkaan ota noustakseen. Yli kymmenen vuoden ajan Stanley Cupin finaalit ovat keränneet Yhdysvalloissa keskimäärin yhdestä kolmeen miljoonaa katsojaa, eikä käyrä osoita ylöspäin. NBA, baseball-liiga MLB ja varsinkin amerikkalaisen jalkapallon NFL-liiga ovat kaukana edellä. Yleisöä on haettava Kiinasta, Euroopasta, Helsingistä ja ehkä jonain vuonna myös Tampereelta. Suomalaisyleisö osoitti torstaina ja perjantaina, että NHL kelpaa – ainakin, jos kaukalossa kamppailevat Aleksander Barkov ja Patrik Laine. Lähteet: Hockey News, Sports Business Daily, Reuters, Forbes, Statista.