Pääaiheet 100 tuoreinta Uutiset Hyvä elämä Urheilu Kulttuuri Tähtijutut Näköislehti Moro Mielipiteet

Vegas Golden Knights on NHL-kauden suurin sensaatio – näin ironisella lempinimellä pelaajat kutsuvat joukkuettaan

NHL-jääkiekkoa Las Vegasissa? Ajatus tuntui viime kesänä oudolta, ehkä vähän hölmöltäkin. Ei tunnu enää. Vegas Golden Knights on ollut tulokaskaudellaan NHL:n suurin sensaatio ja on enää kahdeksan voiton päässä himoitusta Stanley Cupista. Joukkue on ihastuttanut suurinta osaa kiekkomaailmasta. Lähinnä kilpailevien NHL-seurojen urheilujohtajat ovat saaneet miettiä, että miten tässä nyt näin kävi. Niin, miten? Las Vegasin NHL-joukkueen taru alkoi vuonna 2014, jolloin vakuutusalalla satojen miljoonien eurojen omaisuuden luonut Bill Foley nousi uuden hankkeen pääomistajaksi. Joukkue sai virallisen paikkansa NHL:ssä kesällä 2016 ja sen ensimmäiseksi kaudeksi määräytyi 2017–18. Marraskuussa 2016 Foley esitteli joukkueen uuden ilmeen ja nimen Vegas Golden Knights, Vegasin kultaiset ritarit. Uuden NHL-joukkueen piti tuoda maailman parhaaseen kiekkosarjaan lähinnä piristystä. Kasinoistaan ja huvituksistaan tunnetun kaupungin joukkueelta ei odotettu urheilullista menestystä. NHL laajeni 1980-luvun alusta vuoteen 2017 mennessä 21 joukkueesta 30 joukkueen sarjaksi. Noista yhdeksästä laajennusjoukkueesta yksikään ei noussut pudotuspeleihin ensimmäisellä kaudellaan. Lähimmäksi pääsi Florida Panthers kaudella 1993–94. Panthers teki tuolloin tulokasjoukkueiden piste-ennätyksen ja keräsi 84 pistettä. Seura jäi vain pisteen päähän pudotuspelipaikasta. Jos Panthers olisi pelannut läntisessä lohkossa, se olisi mahtunut mukaan. Panthersin tähdet olivat NHL:n parhaaksi maalivahdiksi vuonna 1986 valittu John Vanbiesbrouck ja 30 maalia mättänyt hyökkääjä Scott Mellanby . Oli vaikea kuvitella, että uusi tulokas onnistuisi Floridaa paremmin. Folionyrkin piirros Urheilujohtaja George McPhee kasasi Las Vegasin joukkueen viime kesäkuussa pidetyssä laajennusvaraustilaisuudessa. McPhee oli peliurallaan melkoisen sisukas sissi. Hän oli vain 176-senttinen, eikä järin taitava, mutta pelasi NHL:ssä hyökkääjänä 144 ottelua vuosina 1982–89. McPheen rooli oli yksinkertainen: tapella. Tuohon aikaan tappelijat olivat vielä NHL:ssä arkipäivää ja McPhee oli yksi heistä. Tamperelainen kiekkolegenda Janne Ojanen oli McPheen joukkuekaveri New Jersey Devilsissä ja farmiseura Utica Devilsissä kaudella 1988–89. Ojanen on kuvaillut McPheetä, farmiaikojen huonekaveriaan, "kunnolliseksi vanhan liiton folionyrkiksi". McPhee on toiminut vuodesta 1992 alkaen NHL-seurojen erilaisissa johtotehtävissä, joten kokemusta hänellä riittää. Las Vegasissa häntä kuitenkin odotti kova haaste. Eteen asetettiin tyhjä taulu, paperia ja pensselit. McPheen tehtävänä oli piirtää. Golden Knights sai kaapata laajennusvaraustilaisuudessa pelaajia, joita muut joukkueet eivät olleet asettaneet 11 suojatun pelaajan kiintiöönsä. Vanha folionyrkki onnistui joukkueen valitsemisessa lähes täydellisesti. Vegas Golden Knights oli runkosarjassa sensaatiomaisesti läntisen lohkon kolmas. 109 pisteen saldo jätti Floridan (84) ennätyksen taakseen 25 pisteen marginaalilla. Kolminkertainen Stanley Cup -voittaja Marc-Andre Fleury saapui Las Vegasiin Pittsburghista ja oli joukkueen vanbiesbrouck . Ruotsalaissentteri William Karlsson paukutti ritareille peräti 43 osumaa – 13 osumaa enemmän kuin Mellanby 24 vuotta aiemmin. Karlssonin ja laituriparin Jonathan Marchessault – Reilly Smith varaan rakentui Las Vegasin paras hyökkäysketju, joka miehitti NHL:n runkosarjan plusmiinustilaston kolmea kärkisijaa. Ketju oli myös erinomainen esimerkki Golden Knightsista joukkueena. Columbuksesta saapunut Karlsson oli tehnyt uransa kolmella NHL-kaudella vain 18 maalia, mutta nousi kukoistukseen syntien kaupungissa. Marchessault teki edelliskaudella Florida Panthersille 51 pistettä, mutta hänen pieni kokonsa (175 senttiä, 79 kiloa) ja tuleva palkkapyyntönsä huolestuttivat Panthersia. Vegas Golden Knights otti taiturin joukkueeseensa ja sai vielä halpaan hintaan Smithin kaupan päälle. Lopputulos oli, että Marchessault ja Smith tekivät ritaripaidoille 75 ja 60 pistettä runkosarjassa, kun Florida menetti pudotuspelipaikkansa hyökkäysosaston kapeuteen. Juuri tällaisia nokkelia siirtoja Vegas Golden Knights onnistui tekemään kauden alla. Kultaiset hylkiöt Ritaripaitoja epäiltiin runkosarjan aikana lukuisia kertoja. Tulokasjoukkueen kuplan piti puhjeta viimeistään pudotuspeleissä, mutta eipä ole puhjennut. Golden Knights on jyrännyt tieltään jo kokeneemmat pudotuspelikävijät Los Angeles Kingsin (voitoin 4–0) ja San Jose Sharksin (4–2). Seuraavaksi vastaan asettuu Patrik Laineen ja kumppanien Winnipeg Jets. Golden Knights on jo neljän joukossa, mutta sitä epäillään yhä. Monet pitävät finaalipaikkaa mahdottomuutena. –Olemme "Kultaiset hylkiöt" (golden misfits). Kutsumme itseämme sillä nimellä, Karlsson kertoi pudotuspelien alettua. Joukkue on osoittanut epäilijät vääriksi niin moneen kertaan, että päättyi kausi Stanley Cup -juhliin tai ei, seuran tulokaskausi on toden totta ollut kultainen.